El presidente Joe Biden y su homólogo de China, Xi Jinping, mantuvieron este jueves una larga y sincera discusión sobre Taiwán, en un momento en el que aumentan las tensiones entre Washington y Beijing, a pesar de la antigua esperanza de Biden de estabilizar la relación de país a país más importante del mundo.

La cuestión se ha convertido en un serio punto de discordia, a medida que los funcionarios estadounidenses temen un movimiento chino más inminente sobre la isla autónoma y mientras una posible visita de la presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, provoca advertencias de Beijing y un esfuerzo coordinado del gobierno de Biden para evitar que las tensiones se conviertan en un conflicto.

El asunto se discutió ampliamente en la llamada telefónica de dos horas y 17 minutos del jueves. Según la versión china de los hechos, Xi lanzó una advertencia ominosa a Biden.

«La opinión pública no debe ser violada, y si juegas con fuego te vas a quemar. Espero que la parte estadounidense lo vea claro», dijo a Biden, según la agencia estatal de noticias china.

La Casa Blanca informó sobre la llamada de forma menos específica.

«Sobre Taiwán, el presidente Biden subrayó que la política de Estados Unidos no ha cambiado y que Estados Unidos se opone firmemente a los esfuerzos unilaterales para cambiar el statu quo o socavar la paz y la estabilidad a lo largo del Estrecho de Taiwán», se lee en un comunicado de Estados Unidos.

La llamada telefónica fue la quinta conversación de Biden y Xi desde febrero de 2021. De antemano, los funcionarios estadounidenses dijeron que era probable que surgieran una serie de temas, desde las tensiones en torno a Taiwán hasta la competencia económica y la guerra en Ucrania.

Pero las esperanzas de mejorar sustancialmente los lazos con Beijing eran escasas. En cambio, los asesores de Biden esperan que el sostener una conexión personal con Xi pueda, a lo sumo, evitar un error de cálculo que pueda llevar a la confrontación.

«Este es el tipo de relación que el presidente Biden cree firmemente en mantener, incluso con naciones con las que puedes tener diferencias significativas», dijo esta semana el coordinador de comunicaciones del Consejo de Seguridad Nacional, John Kirby.

La planificación de la llamada telefónica de Biden con Xi fue anterior al escándalo que causó la visita propuesta por Pelosi a Taipei, ya que se estaba discutiendo desde hace semanas. Biden también está sopesando actualmente si levantar algunos aranceles de la era de Trump sobre China en un intento de aliviar la inflación, aunque funcionarios de la Casa Blanca dijeron que aún no había tomado una decisión y sugirieron que el tema no sería un factor importante en su conversación con Xi.

En cambio, el centro de las tensiones actuales es la escalada de agresión de China en la región, incluyendo sobre Taiwán y el mar de China Meridional. Los funcionarios estadounidenses temen que, sin líneas de comunicación abiertas, los malentendidos puedan derivar en un conflicto involuntario.

Esto incluye la respuesta de Beijing a la posible visita de Pelosi a Taiwán.

Los funcionarios de la administración han trabajado durante la última semana para convencer a la presidenta de la Cámara de Representantes de los riesgos inherentes a la visita a la isla autónoma. El secretario de Defensa, Lloyd Austin, dijo el miércoles que había hablado con Pelosi para proporcionarle su «evaluación de la situación de seguridad».

Pelosi no ha hecho ningún anuncio sobre sus planes de viaje, que no se han concretado.

«Nunca hablo de mis viajes. Es un peligro para mí», dijo el miércoles.

Sin embargo, incluso la noticia no oficial de que la tercera en la línea de sucesión a la presidencia de EE.UU. estaba considerando una visita a Taiwán provocó una respuesta desmesurada de Beijing, que considera las visitas de los altos cargos estadounidenses como una señal de relaciones diplomáticas con la isla.

“Si EE.UU. insiste en seguir adelante, el Ejército de China nunca se quedará de brazos cruzados, y definitivamente tomará medidas enérgicas para frustrar la interferencia de cualquier fuerza externa y los planes de los separatistas para la ‘independencia de Taiwán’, y defenderá resueltamente la soberanía nacional y la integridad territorial», dijo el martes el portavoz del Ministerio de Defensa, Tan Kefei, en respuesta a las preguntas sobre el supuesto viaje de Pelosi a Taipei.

La Casa Blanca calificó esos comentarios de «innecesarios» y «poco útiles», y dijo que la retórica solo sirvió para escalar las tensiones «de forma totalmente innecesaria».

También revelaron lo que los funcionarios estadounidenses han dicho que es un malentendido por parte de los funcionarios chinos sobre el significado de la posible visita de Pelosi. Los funcionarios dijeron que China puede estar confundiendo la visita de Pelosi con una visita oficial de la administración, ya que tanto ella como Biden son demócratas. A los funcionarios de la administración les preocupa que China no haga una debida separación de Biden y Pelosi.

Eso añade presión a la llamada de Biden con Xi. Los funcionarios se mostraron cautelosos acerca de si la visita de Pelosi surgiría, o cuánto influiría en la conversación. Pero la aparente confusión de China sobre las diferencias entre la Casa Blanca y el Congreso podría inyectar un nivel de antipatía personal en las conversaciones.

La preocupación de los funcionarios del Gobierno por el viaje de Pelosi se debe, en parte, a su calendario. Llegaría en un momento especialmente tenso, con el próximo congreso del Partido Comunista Chino, durante el cual se espera que Xi busque un tercer mandato sin precedentes, lo que presionaría a los dirigentes de Beijing a demostrar su fortaleza. Se espera que los funcionarios del partido chino empiecen a sentar las bases de ese congreso en las próximas semanas.

Dado que China ha registrado recientemente sus peores resultados económicos en dos años, Xi se encuentra en una situación políticamente delicada antes de la importante reunión.

Biden y Xi pasaron muchas horas en compañía del otro cuando cada uno era vicepresidente de su país, viajando por China y Estados Unidos para crear un vínculo. Sin embargo, aún no se han reunido cara a cara como homólogos presidenciales, ya que Xi ha evitado los viajes durante la pandemia de covid-19.

Eso podría cambiar en noviembre, cuando una serie de cumbres en Asia, incluyendo la del Grupo de los 20 en Bali y la de Cooperación Económica Asia-Pacífico en Bangkok, ofrezcan la oportunidad de una reunión en persona.

Personas familiarizadas con el asunto dijeron que los funcionarios estadounidenses están tratando de organizar una reunión de este tipo al margen de una de las cumbres.

La última vez que Biden habló con Xi fue en marzo, cuando trató de convencer al líder chino de que no apoyara a Rusia en su invasión de Ucrania. Los funcionarios han estado observando de cerca la respuesta de Beijing a la invasión, esperando que la respuesta occidental, mayoritariamente unida, incluyendo un conjunto de sanciones económicas y miles de millones de dólares en envíos de armas, resulte esclarecedora a para China al tiempo que considera sus acciones hacia Taiwán.

Los funcionarios estadounidenses creen que existe un pequeño riesgo de que China lleve a cabo un cálculo erróneo al responder a una posible visita de Pelosi. A los funcionarios del gobierno de Biden les preocupa que China pueda tratar de declarar una zona de exclusión aérea sobre Taiwán antes de una posible visita, como un esfuerzo para frustrar el viaje, aumentando potencialmente las tensiones aún más en la región, dijo un funcionario estadounidense a CNN.

Esta posibilidad sigue siendo remota, según los funcionarios. Lo más probable es que China aumente sus vuelos en la zona de defensa aérea autodeclarada por Taiwán, lo que podría desencadenar nuevos debates sobre las posibles respuestas de Taiwán y Estados Unidos, añadió el funcionario estadounidense. No detallaron en qué consistirían esas posibles respuestas.

— Arlette Saenz y Betsy Klein de CNN contribuyeron a este reportaje.